RSS

Mickey Raphael en zijn mondharmonica – de onbezongen helden van het americana genre

De ‘Unsung Heroes of Americana-serie’ van de Britse website amercana-uk gaat over muzikanten, die in de schaduw spelen van anderen zonder zelf ooit echt in de schijnwerpers staan. In dit artikel komen twee onbezongen helden voor het voetlicht; een geweldige sideman – Mickey Raphael en zijn mondharmonica

De mondharmonica is een bescheiden muziekinstrument en ongekend populair in de rootsmuziek. Het is lang geassocieerd met folk en blues. Geliefd bij de beginnende muzikant omdat je er vrij gemakkelijk een behoorlijk geluid uitkrijgt, zonder een geweldige beoefenaar te zijn. In de handen van een echte meester wordt de mondharmonica echter een fascinerend veelzijdig instrument, dat licht en schaduw kan brengen in een breed scala aan muziekgenres. Mickey Raphael is zo’n meester en hij heeft bijgedragen aan het definiëren van het geluid van Willie Nelson sinds hij in de begin jaren zeventig voor het eerst met hem meespeelde.

Michael Siegfried Raphael, bij iedereen bekend als “Mickey”, werd geboren in Dallas, Texas in november 1951. In zijn tienerjaren was hij actief in de plaatselijke muziekscene, waar hij voor het eerst de legendarische mondharmonicaspeler Don Brooks ontmoette. Die gaf hem diverse tips over het bespelen van het blaasinstrument. Zijn belangrijkste invloeden waren op dat moment Paul Butterfield en r & b -saxofonist King Curtis. Raphael was in zijn jeugd een folkbluesspeler. Pas toen hij Charlie McCoy hoorde spelen, realiseerde hij zich dat het instrument buiten het folk- en blues wereldje kon worden gebruikt.

Hij sloot zich aan bij de band van de progressieve countryzanger BW Stephenson. Dat bracht hem in contact met de gepassioneerde countryfan Darrell Royal, de toenmalige coach van het University of Texas American Football-team. Op een avond in 1973 nodigde hij Mickey na een wedstrijd uit voor een feestje, en vroeg hem zijn mondharmonica’s mee te nemen. Al snel ontstond er een informele jamsessie met Willie Nelson en Charlie Pride, die ook van de partij waren. Nelson was zo onder de indruk dat hij de jonge Mickey Raphael uitnodigde om mee te gaan naar een van zijn optredens. Om mee te spelen in zijn begeleidingsband tijdens een benefiet optreden voor de plaatselijke brandweerkorps. Dit markeerde het begin van zijn 48-jarige samenwerking met Willie Nelson.

Het verhaal gaat dat Paul English – drummer en tevens Willie’s toermanager – zich na een paar weken afvroeg wat de jonge harpspeler aan salaris ontving. Om te horen dat ze hem niets betaalden. Willie’s reactie? ​Geweldig, dan verdubbelen we zijn salaris! Dat was het moment waarop Mickey Raphael officieel lid werd van Willie Nelsons band, The Family. Hoewel Raphael beweert dat Willie hem nooit echt heeft aangenomen. Hij heeft hem gewoon nooit gevraagd weg te gaan. Het eerste album waarop hij meespeelde was het iconische ‘ Red Headed Stranger ‘ en sindsdien is hij erbij.

Raphael heeft altijd genoten van het toeren. Hij is een van die muzikanten die graag op pad gaat – van optreden naar optreden. De huidige pandemie niet meegerekend zijn dat er nog altijd meer dan honderd per jaar. Ondanks zijn liefde voor het leven onderweg, is Mickey Raphael geen onbekende in de opnamestudio. Naast het werken met Willie Nelson is hij bovendien een veelgevraagd gastmuzikant.

De lijst met samenwerkingsverbanden is dan ook lang en divers om je daarna te beseffen hoe indrukwekkend veelzijdig deze muzikant is. Naast country- en americana artiesten onder wie Emmylou Harris, Jason Isbell, The Highwaymen en Townes van Zandt, stond Raphael onder meer in de studio met hardrockbands als Motley Crue en Blue Öyster Cult, de Amerikaanse pop en soulzanger Lionel Richie, rapper Snoop Dogg, trompettist Wynton Marsalis en mega-act U2.

Verrassend genoeg zijn in de lange muzikale carrière van Mickey Raphael slechts twee solo platen verschenen. Eentje met eigen werk (Hand To Mouth) uit 1987. Het in 1999 uitgebrachte Red River Valley’ is een album met traditionele nummers, zoals Oh Susannah, Amazing Grace, Home On The Range en Shenandoah.

Recentelijk werkte hij samen met Chris Stapleton. Zowel in de studio als op het podium, en erkende dat hij momenteel zijn tijd verdeelt tussen zijn oude werkgever (Willie Nelson) en relatief nieuwkomer, Stapleton. Hoewel, zolang Willie Nelson nog optredens verzorgd (als dat weer mogelijk is), kan de 87-jarige countryzanger nog altijd op hem rekenen.

Met dank aan Rick Bayles van americana-uk

(Vertaling: Johan Schoenmakers)


Your Comment